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Diez días en un manicomio

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Reportaje de Nellie Bly desde Nueva York a finales del siglo XIX

¿Qué es este lugar? “Blackwell Island, un lugar apto para vosotros, enfermos mentales, del que nunca podréis salir“. Testimonio de la periodista Nellie Bly recogido en el libro Diez días en un manicomio, publicado por Editorial Naranja.


Nueva York, 1887. Elizabeth Jane Cochran, de 23 años, considerada la primera periodista de investigación, se encerró en el manicomio de mujeres Blackwell con el objetivo de documentar el trato que recibían las pacientes y los métodos de gestión del centro. Recibió el encargo de Joseph Pulitzer, entonces director del periódico New York World.


Bajo el seudónimo de Nellie Bly, la periodista relata la cruda realidad de las mujeres a menudo encarceladas por motivos ajenos a la salud mental. Describe un lugar donde el frío cala hasta los huesos de las pacientes, todas con las mismas enaguas y el mismo peinado, afligidas por la privación de sueño debida a los constantes controles nocturnos. Desnutridas y enfermas por la comida rancia y escasa, obligadas a lavarse en la misma agua fría que las que usaron el baño antes que ellas, y forzadas a limpiar el manicomio y la ropa del personal.

Volverse loco en un manicomio

Tomen a unas cuantas mujeres perfectamente sanas, enciérrenlas en una habitación, donde se verán obligadas a permanecer sentadas de 6 de la mañana a 8 de la tarde, sin poder moverse ni hablar, aliméntenlas con comida escasa y podrida y oblíguenlas a someterse a baños helados y a terapias extremadamente duras, sin darles nunca noticias de lo que ocurre en el resto del mundo, y verán cómo, muy pronto, las llevarán a la locura“. La autora escribe de incógnito intentando resistirse a los malos tratos que le infligen, como a los demás pacientes.


Por si fuera poco, a las deplorables condiciones en que se mantenía a personas que necesitaban cuidados, atención y relaciones humanas más que otras, se sumaba la violencia a manos de médicos y enfermeras. Los pacientes eran golpeados, amenazados y humillados. Se les encerraba en armarios, se les obligaba a pasar frío, se les trasladaba de una sala a otra, se les hacía desaparecer, se les dejaba morir.

Violencia contra los indefensos

una noche, las enfermeras la sacaron de la habitación y, tras golpearla, la sumergieron en una bañera de agua helada durante horas antes de llevarla de nuevo a la cama. Cuando entraron en la habitación a la mañana siguiente, la chica estaba muerta. Los médicos, que atribuyeron la muerte a convulsiones, no hicieron nada por investigar el asunto“, afirma el periodista.


La investigación, además de retratar el dolor del manicomio y la crueldad de sus torturadores, es capaz de llevarnos allí con el poder de la música y el arte. Por ejemplo, en un instante puede parecer que estamos sentados en uno de los bancos amarillos escuchando las notas de la nana Rock-a-bye baby. Ese piano, en el silencio, arrulla a las mujeres abandonadas a un destino trágico. Mientras la periodista toca, una paciente la acompaña cantando. En ese momento, tal vez, el tiempo se ralentizó un poco para darles el espacio de un respiro, y más de un siglo después, ofrece al lector el testimonio de una humanidad perdida.

manicomio
Thomas Rice playing Jim Crow in blackface, New York City, 1833

En las paredes, las litografías que representaban a juglares negros nos sitúan en el Nueva York en el que los artistas blancos, con los rostros ennegrecidos por el corcho quemado, acababan de empezar a imitar a los esclavos africanos, creando estereotipos raciales a través de una subindustria del entretenimiento.


Por encima de todo, puede que el manicomio Blackwell siga vivo en la memoria gracias a una joven que tuvo el valor de entrar en él, arriesgando su propia seguridad, para contar al mundo lo que ocurría dentro de sus muros. Este reportaje me recordó la novela de Stefano Readelli, Beatos los inquietos (Beati gli inquieti), en la que el protagonista ingresa en un hospital psiquiátrico para contar la locura desde dentro.


Tras la publicación del informe de Nellie Bly, se realizaron mejoras en el centro y se donó 1.000.000 de dólares para el cuidado de los enfermos mentales, más de lo que se había destinado hasta entonces. Un valioso testimonio que es también una invitación a la reflexión: ¿qué ocurre cuando se cierra la puerta, lejos de los ojos del mundo, donde un grupo de personas está indefenso y detenido y el otro ejerce el poder del control?

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